바다코끼리는 언뜻 비슷하게 보이는 친척인 바다표범, 바다사자와 두 가지 특징에 의해 구별됩니다. 바다코끼리는 몸집이 더 크고 암수 모두 거대한 엄니를 가지고 있습니다. 바다코끼리의 정확한 명칭은 오도베누스(Odobenus: 식육목 바다코끼리과)로, 엄니의 활용도가 높은 동물을 가리킵니다. 엄니는 얼음과 땅을 기어 올라가고, 적과 싸우거나 긴급사태에 대처하는 데 쓰이는데, 예컨대 침입자로부터 새끼를 보호하기 위해 격렬하게 얼음을 부수기도 합니다. 이처럼 다른 동물보다 압도적으로 큰 엄니를 가졌으면서도, 종족 내 의리 또한 무척 강해 상처 입은 동료들을 결코 모른 체하지 않습니다. 다 큰 수컷은 4천 파운드까지 나가며 기각류(바다표범류)를 통틀어 가장 큰 몸집을 자랑합니다. 사람에게 해를 끼치지는 않으나, 몸집이 워낙 크고 호기심 또한 왕성한지라 늘 조심하는 것이 좋습니다. 알래스카 원주민은 바다코끼리의 고기, 가죽, 창자 등을 생활에 이용해왔습니다. 초기 원주민들은 바다코끼리의 창자로 비옷을, 가죽으로 카약을 제작했던 것으로 전해집니다.

분포 지역

바다코끼리는 크게 두 종류로, 태평양종과 대서양종으로 나뉩니다. 태평양종이 개체수가 더 많으며, 알래스카 남서지역 브리스톨 만에서 북부지역 포인트 배로우에 이르기까지 베링해와 축치해를 중심으로 분포합니다.

출현 시기

바다코끼리는 일년 내내, 특히 여름철에 가장 잘 볼 수 있습니다.

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